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[칼럼] 카카오가 성장통을 극복하는 법

2021년 09월호

[칼럼] 카카오가 성장통을 극복하는 법

2021년 09월호

| 홍승훈 뉴스핌 자본시장 부장 겸 ANDA 편집장

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다들 어린 시절 한 번쯤 경험해 봤던 성장통. 요즘 카카오가 겪고 있습니다. 은행이냐 플랫폼이냐를 두고 논쟁을 벌이던 카카오뱅크. 일단 상장 후 시장이 플랫폼 쪽에 무게를 실어주면서 단기로는 논란이 일단락되는 분위깁니다. 나흘 만에 시가총액 35조원을 돌파, 기존 대장주 KB금융(22조원)과 신한지주(20조원)를 가뿐히 제쳤습니다. ‘메기인 줄 알았는데 상어였다’는 말도 들립니다. 그러자 역차별 논리가 등장합니다. 인터넷전문은행법이란 특례법을 적용받아 금산분리 등 각종 금융권 규제를 피해간 카카오뱅크에 대한 대형 금융사들의 불만이자 위기감입니다.

잘나가는 카카오택시를 두고선 대기업 횡포라는 주장이 나옵니다. 카카오모빌리티가 카카오T라는 애플리케이션으로 택시호출 서비스를 하면서 시장을 장악했는데요. 최근 호출 요금을 최대 5000원까지 올린다고 밝혔습니다. 전국 택시기사의 90%가량이 카카오T에 가입돼 있고 앱 가입자 수는 3000만명에 육박합니다.

대리운전 업계도 울상이지요. 카카오가 업계 1, 2위 전화콜 대리업체와 손잡고 콜시장에 뛰어들자 중소영세 택시콜 업체들이 밥그릇을 빼앗길 처지에 몰렸습니다. 코로나 시국에 장사도 안 되는데 강력한 경쟁자까지 덜컥 들어오니 답답할 뿐입니다. 앞으로 사회 곳곳에서 이 같은 갈등은 이어질 듯합니다. 국민톡이 된 카카오톡, 모빌리티 플랫폼인 카카오T 등을 기반으로 하는 비즈니스에서 게임, 웹툰, 음원, 택배, 대중교통 예약 서비스까지 플랫폼 비즈니스가 꼬리에 꼬리를 물고 나오기 때문입니다.

사실 카카오의 이 같은 사회적 갈등은 예고돼 왔습니다. 초연결사회로 진격해 가는 요즘 기존 업체, 시장 주체의 손바뀜은 불가피합니다. 강력한 플랫폼을 기반으로 시장을 장악한 뒤 가격 올리기에 나섰다는 불만과 비난도 카카오가 떠안고 풀어가야 할 숙명 같은 것입니다.

다만 사회 곳곳의 갈등과 불만 파장이 애초 우려보단 확대되지 않는 분위깁니다. ‘공정’이 사회적 화두로 부각된 요즘 현실을 감안하면 다소 이례적인데요. 재벌 혹은 기업의 비도덕적 행태나 사건이 벌어지기만 하면 전 국민 불매운동도 불사하는 요즘, 이상스러울만큼 카카오에 대한 국민 정서는 나쁘지 않습니다.

이유가 뭘까. 우리의 일상 속에서 손쉽게 활용되며 익숙해진 친근한 기업 이미지 때문일까. 흙수저로 입지전적인 성공신화를 일궈낸 창업자 김범수에 대한 기대와 믿음일까. 증권가에선 김범수의 파격적인 기부 선언이 카카오의 강력한 펀더멘탈이 됐다는 평가도 나옵니다.

김범수 의장은 재산의 절반 이상을 사회에 기부하겠다고 올해 초 공식 입장을 밝혔는데요. 국내 재계 역사를 봐도 조 단위 개인 재산 기부 약속은 전무후무한 사건입니다. 당시 기부 추정액이 5조원 안팎인데 이는 앞으로 더 커질 듯합니다. 상장을 추진 중인 알짜 카카오 계열사들이 여전히 줄을 잇고 있습니다. 김 의장은 이미 이재용 삼성전자 부회장을 제치고 한국 최고의 부자로도 등극했습니다. 블룸버그 억만장자지수에 따르면 김 의장 자산은 카카오뱅크 상장 전을 기준으로 135억달러(약 15조5000억원)입니다.

나의 재산과 경영권을 어떻게 하면 자식들에게 돈 덜 들이고 물려줄까 머리를 싸매는 재벌들 이야기만 들어서일까요. 정체불명의 재단, 차명주식, 일감 몰아주기 등 경영권 불법 승계 사건들만 봐왔기 때문일까요. 당시 김범수의 기부 선언은 온 국민을 고무시키기에 충분했습니다.

돈 맛에 냉정한 주식시장도 호응했습니다. 김범수의 기부 선언(2월 8일 9만1400원)을 기점으로 5개월 뒤 카카오 주가는 16만3000원(7월 8일)까지 치솟았지요. 78.3%의 상승률입니다. 곧잘 비교되는 네이버의 경우 같은 기간 35만7500원에서 42만2000원. 18% 수익률을 보였습니다.

사실 선진국, 특히 미국 거부들의 사회환원과 기부 선언. 우리에게도 익숙합니다. 마이크로소프트의 빌 게이츠, 버크셔해서웨이의 워런 버핏, 아마존의 제프 베이조스, 페이스북의 마크 저커버그. 적게는 수천억원, 많게는 수십조원 전 재산을 사회에 기부하고 환원한 대표적인 인물들입니다. 이후 글로벌 기업 오너들의 기부 행렬은 줄을 잇습니다. 빈곤, 공정, 분배 등의 가치를 중심에 두고 사회적 책임을 강조하는 기업가들이 많아지는 추세입니다.

물론 이 같은 선의 이면에는 전략적인 측면도 깔려있을 것입니다. 논란은 있지만 미국을 중심으로 인터넷기업의 독점화에 대한 규제가 강도를 더해 가는 국면인데요. 중국은 물론 유럽에서도 이 같은 규제의 칼날이 날카로워지고 있습니다. 인터넷 플랫폼 사업은 비즈니스 특성상 특정 기업이 독점화할 수 있는 구조입니다. 때문에 어느 순간 사회적 역풍에 맞닥뜨릴 수 있습니다.

결국 착한 척하지 않고선 더 이상 기업활동을 키워가기 어려운 시대적 상황을 맞고 있다는 얘깁니다. 최근 수년 ESG 경영을 경영 전면에 내세우는 기업이 속속 생겨나는데 이들의 속내도 이런 글로벌 트렌드와 무관치 않습니다.

대부분의 비즈니스가 B2C인 카카오 역시 글로벌 트렌드를 외면할 순 없었을 테지요. B2C 비즈니스 모델로 거머쥔 이익을 소비자에게 일정 부분 돌려주려는 노력 없이는 기업의 성장을 담보할 수 없는 시대인 점을 간파한 건 아닐까요. 줄을 잇는 계열사 증시 상장, 당국의 인허가 이슈 등 예고된 성장통을 감안한 판단이었을 것입니다.

그렇다고 카카오의 김범수 의장이 선의 없이 전략적으로만 판단했다는 의미는 아닙니다. 조 단위 재산 절반을 뚝 떼서 기부하겠다는 결심은 결코 쉽지 않았을 테지요. 그럼에도 성장통이 생길 즈음에 큰마음 먹고 절반을 떼서 내놓은 김범수의 결단. 그리고 이를 통해 얻은 그 이상의 가치, 존경과 신뢰는 카카오의 또 다른 강력한 펀더멘탈이 될 것 같습니다. 씁쓸한 뒷맛을 남긴 국내 대표적 분유 메이커, 피 튀기는 경영권 다툼을 보여주며 인상을 찌푸리게 한 모 항공사 등만 봐왔던 국민들로선 ‘사이다 카카오’가 아닐 수 없었을 것입니다.
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