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청년층 잘 빠지는 '우울의 늪'...코로나 블루 대처법

2021년 07월호

청년층 잘 빠지는 '우울의 늪'...코로나 블루 대처법

2021년 07월호

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바깥 활동 줄고, 과도한 SNS로 타인 대비 자존감 저하
“우울증, 나약해서 걸리는 병 아냐...가족 공감이 먼저”


| 오주영 강남세브란스병원 정신건강의학과 교수


신종 코로나바이러스 감염증(코로나19)이 장기화하면서 우울감을 느끼는 ‘코로나 블루’ 현상이 확산됐다. 특히 20, 30대의 경우 정상적인 삶을 위협하는 수준에 이르렀다. 최근 보건복지부가 발표한 ‘2021년 1분기 코로나19 국민 정신건강 실태조사’에 따르면 20, 30대 우울 위험군 비율은 각각 30.0%와 30.5%로 60대(14.4%)에 비해 2배 이상 높았다. 젊은 층이 코로나19로 인해 정신건강에 부정적인 영향을 더 많이 받고 있는 상황이다.

노년층보다 타격 더 큰 청년층

코로나 블루는 전 연령층이 겪는 문제이지만 상대적으로 노년층보단 젊은 층이 더 어려움을 겪는다는 연구 결과가 보고되고 있다. 노년기 우울증도 심각한 문제이긴 하나, 일반적으로 노년층은 오랜 세월 축적된 경험을 통해 심리적 위기 상황에서 비교적 슬기롭게 대처할 수 있다. 젊은 층의 경우 수업, 직장 등의 근무 환경이 비대면 위주로 전환되면서 일, 공부, 휴식 간의 경계가 무너지고 코로나 사태 이전보다 대면 환경에서의 긍정적 정서 교류 기회가 더 큰 폭으로 줄어들게 됐다.

또한 해외 입출국에 제약이 생기면서 자기 계발이나 전공 공부 등 개인적인 커리어나 계획에 차질이 일어나는 경우가 많아지고 있다. 기업들이 어려워지면서 신규 채용을 중단하거나 대폭 줄어든 경우가 많고 때로는 인력 감축도 이뤄지는 등 취업난을 비롯한 진로 문제와 경제적인 어려움도 증폭됐다. 미디어와 SNS의 발달로 타인과의 비교, 그로 인한 자존감 저하도 우울증이 급증하게 된 원인 중 하나다. 코로나로 인해 바깥 활동이 줄어들면서 온라인 매체에 더 자주 노출될 가능성이 높아진 것이다.

우울→불면→공황...코로나 블루 증상 공식

자영업을 하는 20대 여성 A 씨는 코로나19로 인해 영업 매출에 큰 타격을 입었다. 가게를 운영할 수 없는 수준에 이르렀고, 결국 문을 닫은 뒤 아르바이트로 생업을 이어간다. 이로 인해 사소한 일에도 예민해지고 알코올에 의존하게 되는 등 우울증 증상이 나타났다. 잠자리에 들어도 중간에 4~5번 깨는 불면증에 시달리고, 공황증상까지 동반했다. 가족과 남자친구 등 인간관계 갈등도 심화돼 정신과 약제도 점차 늘어났다. 또한 최근에는 A 씨와 같이 정신건강 문제뿐만 아니라 식이 장애 등 다른 질환이 동반되는 경우가 많다.

비난은 금물, 가족들의 ‘공감’이 필요

우울증은 의지가 부족하거나 나약해서 걸리는 것은 아니다. 당연히 환자에 대해 비난하는 태도를 보여선 안 된다. 우울 증상이 있으면 무기력감과 의욕 저하가 동반돼 바깥 활동을 하지 않고 집에만 있게 되는 경우가 많다. 불면 때문에 불규칙적 생활을 지속하거나 식욕 저하가 찾아와 식사를 제대로 챙기지 않는 경우도 생긴다. 때로는 오히려 너무 많이 자거나 폭식을 하기도 한다. 활동 저하 및 불규칙적 생활 습관이 우울 증상을 다시 악화시킬 수 있기에 악순환 고리를 끊어주는 것이 좋다. 환자의 우울 증상으로 인한 행동을 교정치료로 저지해 준다.

무엇보다 주요 우울 증상들을 숙지해 증상 발생 초기에 환자를 설득하고 전문가에게 빠르게 도움을 구할 수 있도록 하는 것이 중요하다. 하지만 대화의 처음부터 병원에 가 보는 게 어떠냐고 바로 권유하는 것은 자칫 환자의 최근 행동이나 모습에 대한 부정적인 평가와 언급으로 비칠 수 있어 유의해야 한다.

힘들거나 어려운 일은 없는지 물어보고 편안하게 이야기를 들어주는 것이 매우 중요하다. 섣불리 괜찮아질 것이라거나 잘될 것이라는 이야기를 하는 것은 별 도움이 되지 않는다. 이야기를 들어주면서 환자 감정에 공감하는 자세가 필요하다. ‘많이 힘들겠구나’, ‘그런 일이 있었구나’ 정도의 표현이 좋다.

적극적 치료·걷기·사회관계 형성 중요

일반적으로 우울증은 항우울제 기반의 약물치료와 상담치료를 병행한다. 항우울제의 경우 세로토닌 등 여러 신경전달물질을 조절하는 것으로 증상을 치료한다. 그러나 항우울제가 제대로 효과를 발휘하려면 2~4주 이상의 긴 시간이 필요하다. 급성기의 불면, 불안 조절을 위해선 빠른 효과를 보이는 약제를 병행하기도 한다. 약물치료 외에는 부정적으로 왜곡된 인지를 교정하는 인지행동치료를 시행하기도 하며, 최근에는 경두개자기자극술(TMS)과 같은 뇌 자극 치료를 시행해 비약물적으로 치료 효과를 얻기도 한다.

스스로 우울증을 극복하는 방법은 바깥 활동을 늘리는 것이다. 휴대폰 앱을 통한 활동량을 살펴봤을 때, 우울 증상이 심한 환자는 진료일 외에 일주일 내내 매일 100보도 걷지 않는 경우가 많았다. 반대로 활동량을 높이면 우울감이 빠르게 회복됨을 보였다. 우울하고 무기력하다고 움직이지 않고 바깥 활동을 하지 않으면 우울증을 극복하기 더 힘들어지므로, 몸을 움직이는 야외 활동을 하는 것이 좋다. 활동도 좁은 실내 공간에서 많이 움직이는 것보다는 넓은 공원에서 산책하기 등 혼자 할 수 있는 야외 활동이 기분 전환에 도움 된다.

또 대면 인간관계를 많이 가질 수 없다면 비대면으로라도 좋은 사람들과의 교류를 지속하면서 인간관계를 통한 기분 전환, 혹은 예술 감상이나 독서 등의 활동을 통해 자기만의 방식대로 좋은 기분을 끌어내기 위해 노력해야 한다. 식욕이 떨어진다고 음식을 대충 먹지 말고, 균형 잡힌 식단을 잘 섭취하는 것이 우울증 극복에 많은 도움이 된다.

코로나 상황에서는 손을 잘 씻고 사회적 거리두기 수칙을 준수하면서 규칙적인 수면과 생활 습관을 유지해 일상생활의 리듬이 깨지지 않도록 하는 것이 중요하다. 코로나 상황에 대해 너무 많은 정보를 접하는 것은 불안을 가중시킬 수 있으므로, 하루에 일정한 시간을 정해 두고 꼭 필요한 정보를 수집하는 정도의 뉴스 접촉만 하는 것이 좋다.
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