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무역전쟁 암초 만난 중국경제호 어디로 가나

2018년 12월호

무역전쟁 암초 만난 중국경제호 어디로 가나

2018년 12월호

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| 최헌규 중국전문기자 chk@newspim.com


짙은 먹구름이 중국 경제를 뒤덮고 있다. 1997년 아시아 외환위기와 2008년 글로벌 금융위기도 겪었지만 이렇게까지는 아니었다. 투자와 소비수요가 얼어붙었다. 수출도 본격적인 무역전쟁의 영향을 받기 시작했다. 2018년 3분기 GDP 성장률은 근 10년 만에 최저치로 떨어졌다. 주가지수는 연초 대비 20% 넘게 하락했고, 위안화 가치는 10년래 최저치다. 외환보유액의 연속 감소가 말해 주듯 외국자본의 이탈도 점점 발걸음이 빨라지는 모양새다.

내수의 큰 축인 부동산 쪽에서는 중국의 약점인 버블이 꺼지는 신호가 감지되고 있다. 버블 붕괴는 기업과 지방정부를 집단 디폴트로 몰아넣을 것이란 점에서 우려가 크다. 가뜩이나 힘겹게 연착륙을 시도하던 중국 경제는 G2 간 무역전쟁이라는 ‘블랙스완’이 현실화하면서 깊은 수렁에 빠져들고 있다. 더욱이 무역전쟁은 신냉전시대를 여는 패권전쟁으로 1, 2년 단기에 끝나지 않을 것이란 관측에 무게가 실리면서 이참에 아예 ‘중국 굴기’의 날개가 꺾이는 게 아니냐는 얘기도 나온다. 40년 전 개혁개방으로 시장경제 항해에 나선 이후 최대 위기에 직면한 중국경제호가 먹구름을 헤치고 순항할 수 있을지 짚어본다.

중국 국가통계국은 지난 10월 19일 3분기 중국 국내총생산(GDP) 성장률이 6.5%를 기록했다고 발표했다. 중국 경제가 받아든 이 성적표는 1분기(6.8%)와 2분기(6.7%)에 비해 크게 후퇴한 것은 물론 지난 2009년 1분기(6.4%) 이후 근 10년 만에 가장 부진한 것이다.

성장 둔화는 중국 경제 자체의 구조 개혁과 무역전쟁의 영향이 실물경제에 본격 영향을 주기 시작한 데 따른 것이라고 할 수 있다. 중국 경제는 지금 성장의 3대 축인 투자와 수출, 내수(소비수요)가 모두 난조를 보이고 있다. 2018년 상반기 인프라 및 부동산 투자가 주춤하면서 3분기 성장 템포에 영향을 줬다. 부동산 투자는 내년에도 감소할 전망이다. 올해보다 내년 경제가 더 나쁠 것이라는 뜻이다.

그동안 경제 성장의 중요한 추진체였던 지방정부와 부동산개발업체들의 과도한 레버리지가 무역전쟁 국면에서 금융시장에 큰 부담 요인으로 작용하고 있다. 중국은 경제 체질 개선을 위해 경제 전반의 레버리지 축소를 주요 정책 과제로 추진해 왔지만 경제의 급격한 하강이 이런 전략에 제동을 걸고 있다.
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미국과의 무역전쟁으로 7월부터 고율 관세가 매겨지면서 수출 전선에 비상등이 켜졌고, 경제 불확실성에 따른 소비심리 위축으로 내수 업종도 타격을 받고 있다. 중국은 11월 8일 발표에서 10월 수출이 예상보다 호조를 보였다고 했지만 관세 부과 전 밀어내기와 기저효과를 감안하면 결과는 달라질 것이란 지적이다.

차이나 리스크에 대한 우려가 나오고 자본이 이탈하면서 중국 증시 상하이지수는 연초 3500포인트대에서 11월 9일 기준 2600포인트대로 추락했다. 하락률은 20%를 넘고 있다. 기관들이 이번 베어마켓의 저점 예측치조차 내놓지 못하고 있는 가운데 일각에선 트럼프 행정부의 압박 강도 여하에 따라 2000포인트까지 밀릴 수 있다는 비관론도 나온다.

외환보유액 감소에도 위안화 절하가 계속되는 것은 외자의 이탈이 본격화하고 있는 증거라고 전문가들은 진단한다. 외환보유액 감소는 그 자체가 중국 통화 신용체계를 악화시키는 것이어서 중국 경제 앞날에 한층 짙은 먹구름을 드리우고 있다.

수출이 신통치 않다는 것은 10월 말 기준 중국 외환보유액이 3조531억달러로 전월보다 339억달러 줄어든 데서도 잘 드러난다. 더욱이 미·중 무역전쟁을 치르는 도중에 위안화 환율 방어까지 나서면서 외환보유고는 지난 8월부터 3개월째 감소세를 보이고 있다.

위안화 환율은 한때 10년 만의 최고치(위안화 가치 최저치)까지 치솟았다. 벼랑 끝까지 내몰렸던 위안화 가치는 중앙은행인 인민은행의 개입으로 막판에 간신히 7위안대 진입을 피했다. 7위안대로 무너지지 않은 것은 인민은행이 11월 7일 역외 홍콩시장에서 중앙은행증권을 발행해 위안화 유동성을 거둬들인 결과다. 하지만 역외 투기세력들 사이에 위안화 하락 베팅 공세가 언제 다시 개시될지 모른다.

현재 중국 경제는 제조기업을 비롯한 실물 분야와 내수 소비시장, 증권시장, 외환시장 모두 정부 당국이 총력 부양 태세로 떠받치는 덕에 지탱되는 상황이다. 증감회 류스위(劉士余) 주석은 최근 증권사 수석 이코노미스트들 앞에서 ‘시장에 대해 낙관적인 리포트를 내놓으라’고 아예 지령을 내리다시피 했다. 정부 입김과 손길이 아니었다면 금융시장에 벌써 엄청난 혼란이 일어나고 한계기업들 사이에 일찌감치 디폴트가 속출했을 것이라는 게 전문가들의 얘기다.
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성장에서 차지하는 비중이 큰 부동산의 경우 상반기까지만 해도 과열이 걱정이었지만 지금 시장의 화제는 부동산 경기 냉각이다. 최근 나온 10월분 대도시(베이징·상하이·광저우·선전) 주택 거래량은 전월비 45%나 급감하고 집값도 확연히 우하향으로 꺾였다. 그럼에도 부동산 버블이 너무 심하기 때문에 부동산을 동원한 경기 부양은 엄두를 내지 못하는 실정이다.

내수 소비의 바로미터인 자동차시장은 1998년 이후 최대의 혹한기를 맞고 있다. 무엇보다 “잠시 부진을 보인 뒤 다시 되살아나는 지난 2004년, 2008년 불경기 때의 패턴과는 양상이 다르다”며 자동차업계 인사들은 걱정을 털어놓고 있다.

중국은 개혁개방 40주년의 성과를 바탕으로 올해를 선진 경제체제로의 전환을 위한 시발점으로 삼을 계획이었으나 무역전쟁으로 차질이 생겼다. 무역전쟁이라는 ‘블랙스완’이 현실화하면서 중국은 한층 짙은 불확실성의 안갯속으로 빠져들고 있다. 중·미 간 대결은 신냉전시대를 여는 패권싸움으로 50년까지 장기화할 수 있다는 관측도 나온다. 11월 8일 미국 중간선거 직후 펑황왕(鳳凰網)은 “중국 경제는 올해 어느 때보다 큰 어려움에 직면했다”며 “하지만 진짜 시련은 아마 지금부터일 것”이라고 전문가를 인용해 보도했다.

그럼에도 중국은 서방 쪽 전문가들의 이 같은 비관적인 예측과는 사뭇 차이가 나는 색다른 주장을 펴고 있어 주목을 끈다. 중국 성장이 둔화하는 것은 이미 예견된 일로 호들갑을 떨 일이 아니며 중·미 무역전쟁에 의해 그 템포가 다소 빨라졌을 뿐이라는 얘기다. 2019년과 2020년에 6.2%씩만 성장해도 2021년 샤오캉 사회(小康社會, 모두가 풍요로운 사회) 달성에는 아무 문제가 없다고 말한다.

국무원발전연구중심 전 부주임 겸 통화정책위원회 위원인 류스진(劉世錦)은 “구조 개혁에 따라 2년 뒤인 2020년 이후 중국 성장 속도는 5~6%로 낮아질 수도 있다”며 “하지만 크게 보면 이는 중국 경제가 지향하는 방향과 일치하는 것으로 결코 나쁜 게 아니다”고 강조했다. 맹목적인 7% 성장보다는 질 좋은 5% 성장이 중국에 이롭다는 게 중국 측 견해다.

비록 서방 쪽에선 중국 성장률 5~6% 초반대 전망에 대해 불안한 눈초리를 보내고 있지만 중국은 이에 대해 전혀 다른 관점을 보이고 있는 것이다. 신창타이(新常態, 뉴노멀)를 표방한 중국 경제는 이미 고성장에서 중속성장의 단계로 진입했다. 말하자면 중국이 저비용-고효율에 기반한 질적 성장을 향해 가는 것은 뉴노멀의 자연스런 과정이라는 얘기다.

전문가들은 “중국이 중속성장 시대에 접어들었기 때문에 잠재정상률을 4~5%로 잡을 경우 5~6% 성장률도 실상 낮은 성장세라고 할 수 없다”고 말한다. 중국 경제는 이미 2010년 미국에 이어 세계 두 번째로 큰 규모가 됐다. 이런 나라의 경제 성장률 5~6%를 놓고 위기의 시각에서만 바라보는 것은 난센스이며, 오히려 중국은 앞으로도 글로벌 투자기업들에 계속 기회의 땅이 될 것이라는 주장을 편다.
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